Qui était Etienne de Champflour ?

28 Juil 2021

Un foyer pour étudiants est aménagé à La Rochelle à la place des anciens bureaux du diocèse, désormais rassemblés à la Maison diocésaine de Saintes. Ce nouveau foyer portera le nom d’un ancien évêque du diocèse de La Rochelle : Etienne de Champflour.

C’est une belle initiative de Mgr Georges Colomb, l’actuel évêque de La Rochelle et Saintes : dédier une partie des locaux de l’évêché, résidence officielle de l’évêque, à l’accueil de jeunes étudiants et leur proposer, pour ceux qui le souhaitent, des temps d’animation spirituelle. L’emplacement de ce nouveau foyer catholique est particulièrement bien situé : en plein cœur de La Rochelle, à deux pas du vieux port, derrière le théâtre. Les vingt-deux chanceux disposeront d’un studio confortable, correspondant aux normes actuelles, mais aussi de certaines salles communes : une salle-à-manger, une cuisine et surtout une chapelle.

Ce foyer portera le nom d’un illustre évêque du diocèse de La Rochelle : Mgr Etienne de Champflour, né en 1646 et mort en 1724. C’est l’actuel évêque du diocèse qui a opté pour le nom de l’un de ses prédécesseurs, un autre Auvergnat. Mgr de Champflour avait accueilli saint Louis-Marie Grignion de Montfort (1673-1716), prêtre, missionnaire apostolique et fondateur, « alors que l’archevêque de Poitiers d’alors ne voulait pas de lui », explique Mgr Georges Colomb.

« Cet ancien évêque de La Rochelle a su discerner en saint Louis-Marie Grignion de Monfort un grand saint avant qu’il ne soit canonisé, lui a ouvert les bras et lui a permis de faire ses missions qui ont été très fructueuses pour l’évangélisation de ce diocèse », indique l’évêque de La Rochelle et Saintes. Pour ce dernier, « il y avait, dans le geste de cet évêque, et tout ce qu’il a pu faire dans le diocèse, quelque chose de courageux et de magnifique ».

Ancien vicaire général de l’évêque de Clermont, Etienne de Champfour a été nommé, le 3 décembre 1702, évêque de La Rochelle puis consacré en juin par l’évêque de Chartres, Mgr Paul Godet des Marais. En plus d’avoir encouragé les missions du célèbre père de Montfort, Mgr de Champflour a contribué à la fondation de l’hôpital Saint-Étienne, créé la maison du refuge, dirigé par les religieuses de Notre-Dame de la Charité, dites « Dames Blanches », fondé les écoles chrétiennes pour les enfants pauvres et d’autres institutions.

Etienne de Champflour est mort à près de 80 ans, le 26 novembre 1724, et a été inhumé dans la chapelle de l’hôpital général de Saint-Louis. Peu de temps avant sa mort, le pape, en récompense du zèle qu’il avait montré contre les adversaires du Saint-Siège, lui avait fait don pour la cathédrale des reliques de Saint-Séveran et de Sainte-Jucondine.

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